Un 26 de abril de 1900, nace Charles Richter, creador de la escala de impacto de los terremotos.

Charles Francis Richter nació en Ohio y murió en California el 30 de septiembre de 1985; fue un físico y sismólogo estadounidense que estableció, junto con el germano-estadounidense Beno Gutenberg, también sismólogo, una escala para medir los terremotos.

De padre de origen germánico, con 16 años se trasladó junto a su madre a la ciudad de Los Ángeles, California. Estudió en la Universidad de Stanford.

En 1918 empezó a trabajar en su doctorado en física teórica en el Instituto de Tecnología de California (Caltech), pero antes de terminar recibió una oferta para trabajar en el Carnegie Institute de Washington. Fue entonces cuando empezó a interesarse por la sismología.

Más adelante, trabajó en el nuevo Laboratorio de Sismología de Pasadena, bajo la dirección de Beno Gutenberg. En 1920 consiguió su doctorado en Física Teórica. Sin embargo, justamente por vivir en una zona sísmica, comenzó a interesarse por la geología.

Siete años más tarde formó parte del laboratorio sísmico del Caltech de Pasadena en California. Fue en ese sitio donde comenzó a obsesionarse con descubrir lo que hasta en ese tiempo era un misterio: cómo medir un sismo desde su epicentro, algo que era necesario principalmente para informar con exactitud a la prensa.

Hacia ese tiempo ya existía la escala de Mercalli, pero esta solo podía medir en el punto donde se encontraban los sismógrafos. Fue así como Charles creó una escala que iba del 0 al 9 y que permitía medir de forma precisa la magnitud del sismo desde su epicentro.

Escala de Richter

En 1935 Richter y Gutenberg desarrollaron una escala para medir la magnitud de los terremotos, llamada escala de Richter. En 1937 volvió al Caltech, donde desarrolló toda su carrera posterior. ​

Richter y Gutenberg también trabajaron en la localización y catalogación de los grandes terremotos y los utilizaron para estudiar el interior profundo de la Tierra. ​ Juntos escribieron un manual muy importante, publicado en 1954, llamado Seismicity of the Earth (Sismicidad de la Tierra). Richter escribió otros textos fundamentales de sismología. En 1958 publicó el manual Elementary Seismology (Sismología elemental), considerado por muchos como su principal contribución en ese campo.

Participó también en programas de concienciación ciudadana y en cuestiones de seguridad relacionadas con los terremotos, adoptando siempre una postura sensata y tratando de no infundir miedo. Quienes lo conocieron lo describen como un hombre curioso y metódico.

Charles Francis Richter murió el 30 de septiembre de 1985, por una insuficiencia cardíaca.

Hoy que recordamos el día de su nacimiento te dejamos estos datos curiosos sobre terremotos:

  • Los sismos NO se pueden predecir: hasta el momento, es imposible predecir un terremoto. La NASA tiene tecnología que informa de dónde podría producirse un terremoto, pero no sabrá cuando.
  • El sismo más fuerte y el sismo más largo: el más fuerte ocurrió en Valdivia, Chile y fue de 9,5 grados en la escala Richter. Fue el 21 de mayo de 1960 y dejó dos millones de muertos. La ciudad se hundió cuatro metros bajo el nivel del mar y provocó la erupción del volcán Puyehue. Uno de los terremotos más largos registrados ocurrió el 27 de marzo de 1964 en Alaska, duró 4 minutos.
  • El Sol y la Luna pueden estimular terremotos: la atracción gravitacional de la Luna y el Sol inducen la desfiguración elástica de la tierra, tal y como sucede con las mareas oceánicas.
  • Destellos en el cielo: durante algunos terremotos se pueden ver luces en el cielo antes de que se produzca. Esto podría ser por la rotura de pares de oxígeno cargados negativamente a causa de la liberación de energía.
  • ¿Temblor o terremoto? Terremoto es si supera los seis grados en la escala Richter. Los de menos intensidad son temblores.
  • Algunos sismos son responsabilidad de los humanos: la energía geotérmica, la minería y las prospecciones petrolíferas son causantes de sismos que van desde los dos a los siete grados en la escala Richter
  • Anillo de Fuego del Pacífico: es la región más activa del planeta. Incluye la costa del Pacífico, pasando por los límites de China, Rusia, Japón y las Américas.
  • Hay dos unidades de medida para un terremoto: por intensidad, que utiliza la escala Richter y por destrucción, que utiliza la escala de Mercalli.